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Pourquoi il faut aimer et protéger les (très) vieux arbres

Le plus vieil arbre du monde a :
  • 480 ans
  • 4800 ans
  • 48 000 ans

C’est quoi un vieil arbre ?

On reprend les bases : c’est quoi la diff entre un « jeune » arbre et un « vieux » ?

La taille → Si t’as déjà vu un tronc coupé, t’as forcément déjà appris qu’1 cerne d’arbre = 1 année. Donc plus un arbre vieillit, plus il grandit, et surtout plus il grossit.

Mais attention : arbre mince ≠ jeune arbre.

« On peut tomber sur des arbres avec des diamètres modestes, mais avec des âges très avancés » rappelle Jean-Claude Génot (écologue et membre de l’Association Francis Hallé pour la forêt primaire). Par exemple, « des hêtres qui font entre 50 et 60 cm de diamètre, mais qui ont plus de 150 ans ».

Les signes de vieillissement → Par exemple :

  • Croissance lente
  • Moins de feuilles
  • Tronc et/ou branches irréguliers (nœuds, tronc creux, bourrelets… bref, plus il ressemble au Saule Cogneur de Harry Potter, plus il est sur la bonne voie)

L’espèce → Certaines sont réputées plus résistantes que d'autres. Un if de 500 ans c’est limite mainstream. Alors qu’un hêtre de 500 ans… 😳


On les trouve où ?

Essentiellement dans les forêts privées ou certaines forêts publiques, comme, en France, le massif Vosgien ou le massif Jurassien. « On peut aussi en trouver dans des forêts exploitées, mais ça dépend vraiment de comment elles sont gérées », précise Jean-Claude Génot.

« On rencontre dans certaines forêts, dans les Carpates (Europe centrale) ou les Abruzzes (Italie), des arbres dont l’âge est évalué à plus de 350 ans, voire 400 ans. »


Pourquoi les protéger ?

Ils continuent de stocker du carbone

Rappel : les arbres absorbent du CO2 grâce à la photosynthèse, ce qui en fait des alliés pour limiter le changement climatique.

Un jeune arbre absorbe plus de CO2 qu’un vieil arbre :
  • Vrai
  • Faux
  • C’est plus compliqué que ça


Ils sont précieux pour la biodiversité

Les très vieux arbres, et les arbres morts, sont essentiels à la bonne santé de la forêt. Ils abritent jusqu'à 30% de sa biodiversité : lichen (un champignon), mousse, insectes, chauve-souris, oiseaux, chouettes…


Ils ont une valeur historique 💚

Un arbre présent depuis des centaines d’années fait partie de l’histoire d’un lieu, un peu comme un monument.

« Des gens ont été bouleversés après la tempête de 1999, car ils ont vu abattus des arbres dont ils pensaient qu’ils allaient leur survivre. »
Jean-Claude Génot



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🧐 On fait quoi ?

Créer un réseau de vieux arbres

Tu peux trouver en France des « îlots de sénescence » → des zones où on laisse du bois mort et des arbres âgés.

Dans les forêts qui appartiennent à l’État, ces îlots représentent :
  • Au moins 1% de la surface
  • Au moins 10% de la surface
  • Au moins 21% de la surface

Reste un petit problème : il manque encore une bonne connexion entre ces différents îlots, pour que les espèces qui en dépendent puissent circuler tranquillou.

Les protéger

Des associations (comme l’ASPAS ou Forêts Sauvages) ou des collectifs de citoyens achètent des parcelles de forêt pour les laisser évoluer librement, soit en les gérant de manière plus douce.

« Ces initiatives sont des gouttes d’eau face à la tendance globale : aujourd’hui on est plutôt dans l’idée de planter beaucoup d’arbres et les exploiter rapidement, sans les laisser vieillir. »
Jean-Claude Génot

Mieux les connaître

Car connaître, c’est déjà un peu aimer ❤️ On te conseille La vie secrète des arbres de Peter Wohlleben (gros classique) ou le film Le Chêne (qui montre toute la petite vie animale qui existe sur un vieil arbre de 200 ans).

C’est un peu niche, mais le concours de l’arbre européen de l’année élit tous les ans LES plus beaux arbres vivants en Europe. Le trio vainqueur de 2022 :

  • Un chêne de 400 ans à Dunin (Pologne) 🏅
  • Un chêne de 250 ans de la Forêt du Banquet de Conxo (Espagne) 🥈
  • Un chêne-liège de 250 ans à Vale do Pereiro (Portugal) 🥉

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👀 Sources

Interview de Jean-Claude Génot
Office National des Forêts
A.R.B.R.E.S
France Info - Le plus vieil arbre au monde a 4800 ans
Nature - Tree growth never slows
Nature - Old and ancient trees are life history lottery winners and vital evolutionary resources for long-term adaptive capacity
FAO - Conserving large old trees as small natural features
INRAE - Changement climatique: la biodiversité forestière à la croisée des enjeux de conservation et d’atténuation

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