• LA BASE 😎 Le pergélisol dégèle : ça craint ?

    Par Pauline Vallée
    Avec Météo France
    📣 Édition Spéciale COP26 & climat 📣

    Le pergélisol (permafrost en anglais 🇬🇧) désigne un sol qui reste gelé en profondeur pendant 2 ans au moins.

    Le pergélisol se compose d'une couche superficielle qui dégèle périodiquement, et d'une couche profonde qui reste gelée.

    Contrairement à ce qu’on pourrait penser, pergélisol ≠ glacier. Selon les régions, ce sol accueille des forêts, des lacs, des tourbières*… Bref, plein d’écosystèmes différents.

    On en trouve principalement :

    • En Antarctique
    • En Arctique
    • En Sibérie
    • En montagne (à partir d’une certaine altitude)

    Au total, le pergélisol représenterait une surface de 15 à 20 millions de km2 (soit environ la superficie de la Russie).

    « Ce sont des sols encore assez mystérieux, car, pour les étudier, il faut se rendre sur place. Or, ils restent difficiles d’accès. »
    Christine Delire, chercheuse au Centre national de recherches météorologiques (CNRM)

    ⚠️ Le pergélisol, surtout celui situé en haute latitude (Sibérie, Arctique), contient du carbone sous forme organique*. Ce carbone a été accumulé pendant les périodes climatiques chaudes, puis s’est retrouvé « piégé » dans le sol grâce au froid.


    Le pergélisol en danger

    Un rappel pour ceux au fond de la classe qui n’auraient pas suivi : la température à la surface de la Terre se réchauffe à cause d’une augmentation de la quantité de gaz à effet de serre dans l’atmosphère, principalement provoquée par les activités humaines → C’est le fameux changement climatique 🥵

    La température globale a déjà augmenté de +1,1°C*, et devrait atteindre de +1°C à +5,7°C* d’ici la fin du siècle.

    Ce réchauffement a un impact sur le pergélisol → Il entraîne son dégel.

    Le carbone du pergélisol peut se libérer dans l’eau sous forme de sédiments, ou dans l'air sous forme de CO2 ou méthane.

    Ce phénomène a déjà commencé et va se poursuivre. Si la température globale sur Terre augmente de +2°C à +4°C*, une grande partie du pergélisol peu profond de l’Arctique devrait ainsi entièrement dégeler.

    * depuis l’époque préindustrielle (1850-1900)


    C’est quoi le souci ?

    Le dégel du pergélisol a 2 grandes conséquences :

    • Une modification de la structure des sols

    En temps normal, la surface du pergélisol dégèle pendant les mois d’été, puis re-gèle en hiver.

    Pendant les phases de gel, de l’eau condense sur des cristaux de glace déjà formés avant de geler à son tour → Cela forme des glaçons de plus en plus gros qui prennent plus de place → Et donc peuvent déplacer le sol.

    Rappel : l'eau gelée occupe un plus grand volume que l'eau liquide.

    Les plus gros glaçons sont appelés « lentilles de glace ». Lors du dégel, certains de ces glaçons fondent et provoquent un effondrement.

    Ce phénomène va s’intensifier sous l’action du changement climatique. « Des parties du sol qui d’habitude restaient gelées vont dégeler, donc davantage d’eau va circuler plus en profondeur », explique Laure Gandois, biogéochimiste au CNRS.

    À cause du réchauffement climatique, la couche profonde qui reste gelée en permanence se réduit.

    Les effondrements seront plus nombreux et plus importants, et vont modifier les paysages.

    « Dans certaines régions, comme la Scandinavie, le nord du Canada, le Groenland et l’Alaska, cela pose aussi un vrai problème pour la stabilité des bâtiments, et pour les déplacements. L’hiver en Sibérie, les camions empruntent des routes en terre gelée. Avec le dégel, celles-ci deviennent impraticables. »
    Christine Delire
    • La libération de gaz à effet de serre

    On l’a vu plus haut, sous l’action du dégel, le carbone du pergélisol se libère en partie sous forme de CO2 et de méthane. Tous deux sont de puissants gaz à effet de serre, c’est-à-dire qu’ils aggravent le changement climatique.

    • Bonus : De nouvelles maladies ?

    Les scientifiques ont découvert de nouvelles espèces de virus en examinant du pergélisol de Sibérie vieux de 30 000 ans.

    « Nous ne pouvons exclure que des virus éloignés des anciennes populations humaines (ou animales) sibériennes puissent réapparaître à mesure que les couches de pergélisol arctiques fondent et/ou sont perturbées par des activités industrielles », soulignent les auteurs d’une étude de 2015 sur le sujet.

    Traduction = il est BEAUCOUP trop tôt pour paniquer et anticiper une pandémie. Mais c’est une éventualité 😷


    Un effet « kiss cool » ?

    Le Groupe d’experts Intergouvernemental sur l’Évolution du Climat (GIEC) le dit clairement dans son dernier rapport : « Si des zones importantes de pergélisol dégèlent avec le réchauffement climatique, une partie de ce carbone peut être libérée dans l'atmosphère [...], ce qui entraîne un réchauffement supplémentaire. »

    « On estime qu’à l’échelle mondiale, le pergélisol contient entre 1400 et 1600 gigatonnes de carbone. C’est potentiellement bien plus que l’atmosphère, qui en contient 870 gigatonnes ! »
    Christine Delire

    Selon les dernières modélisations du GIEC, chaque +1°C de réchauffement climatique entraînerait la libération d’entre 3 et 41 gigatonnes* de carbone (soit entre 12 et 150 gigatonnes de CO2) par le pergélisol 👇

    Le pergélisol pourrait émettre jusqu'à 150 gigatonnes de CO2, alors que les humains en génèrent 40 gigatonnes par an.

    Petite lueur d’espoir : ce carbone supplémentaire va entraîner un réchauffement supplémentaire « suffisant pour être important » mais « pas assez pour conduire à une situation d'emballement » selon le GIEC.


    À suivre...

    Il existe encore plein de zones d’ombre autour du dégel du pergélisol et ses conséquences. « Le pergélisol n’est pas une entité unique, insiste Laure Gandois. Il existe plusieurs types d’écosystèmes, de sols, chaque zone va réagir différemment. »

    « Si le climat se réchauffe, la saison de croissance de la végétation sera plus longue, elle va donc absorber plus de carbone. Mais on ne sait pas à quel point ce phénomène peut compenser la libération de carbone depuis les pergélisols dans l’atmosphère. »
    Christine Delire

    Les scientifiques sont sur le coup 🕵️


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    🥜 En bref

    • Le changement climatique est la cause principale du dégel du pergélisol. Ce phénomène a déjà commencé et va se poursuivre dans les prochaines décennies.
    • Les deux conséquences principales du dégel du pergélisol sont la libération de carbone et la modification de la structure des sols.
    • Il reste encore beaucoup d'incertitudes autour du pergélisol et de l’impact de son dégel sur les écosystèmes.

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    🔍 Dico

    Gigatonne : Unité de mesure qui représente 1 milliard de tonnes.

    Organique : Relatif aux êtres vivants (animaux, végétaux…).

    Tourbière : Une zone humide formée par l’accumulation et la décomposition partielle de débris végétaux dans une dépression ou un bassin constamment gorgé d’eau, et qui produit de la tourbe.


    👀 Sources

    CNRS
    IPCC
    Météo France
    Nature

    Pauline Vallée
    Voisine de Totoro / ✉️ @PL_Vallee